Gestión de la memoria en Swift

Gestión de la memoria en Swift

José Manuel Ortiz Sánchez, Senior iOS Development

José Manuel Ortiz Sánchez

Senior iOS Development

10 de mayo de 2024

Introducción

En Swift, al igual que en muchos otros lenguajes de programación, la gestión de la memoria es una parte esencial para garantizar un rendimiento óptimo y prevenir problemas como fugas de memoria o accesos inválidos a la misma. Dicha gestión de la memoria se lleva a cabo principalmente en dos áreas: la pila (Stack) y el montículo (Heap). Ten paciencia, pronto te familiarizarás con estos términos.

Listemos algunas diferencias entre Heap y Stack. No te preocupes por memorizar todo esto, esta tabla es simplemente una referencia a la que podemos recurrir si tenemos dudas sobre alguna característica específica de estas dos estructuras.

Stack y Heap, cara a cara

Característica Stack Heap
Asignación de memoria Estática, se realiza durante la compilación Dinámica, tiene lugar en tiempo de ejecución
Acceso Rápido, debido a la asignación y liberación automática de memoria Un poco más lento, implica más gestión de la memoria mediante contadores de referencias o ARC
Usada para almacenar Tipos de datos por valor: estructuras, enumerados... * Tipos de datos por referencia: clases, actores... *
Seguridad Cada hilo tiene su propia Stack de memoria, por lo que no pueden producirse accesos simultáneos a datos "de estado compartido" que puedan producir las famosas "condiciones de carrera". ** los datos deben de estar protegidos ante esta casuística. **
Rendimiento Rendimiento muy alto. *** Menor rendimiento debido a diversos factores. ***

* ¿Quiere decir esto que siempre que cree un tipo de dato mediante Struct sus objetos van a ser almacenados en el Stack?, no, desgraciadamente no es tan sencillo.

** Cada hilo de ejecución tiene su propio Stack de memoria mientras que el Heap es compartido por todos los hilos. Como varios hilos de ejecución pueden asignar memoria en el Heap al mismo tiempo éste debe protegerse mediante bloqueos, semáforos u otros mecanismos de sincronización. Esto supone un coste bastante grande de rendimiento.

*** La gestión de la memoria que hace Swift mediante el Stack, de forma estática, es muy eficiente. La pila funciona mediante un sistema de LIFO, imagen 1. Swift puede agregar la información que necesite a la pila, "Allocation", de forma muy rápida y limpiarla de ésta igual de rápido, "Deallocation".

En la Imagen 2 podemos observar otra representación gráfica de cómo Swift agregaría datos al Stack y cómo los liberaría, cuando ya no fuesen necesarios, mediante dicho sistema LIFO (Last in, First Out).

memory_rep_04.webp Representación de la Stack en memoria, en una tabla se muestra el contenido almacenado y en la segunda tabla el mismo tras haber sido “liberado”.

memory_rep_05.webp Representación gráfica que muestra el orden en que salen y entran los datos de una Stack.

Mientras tanto, la asignación dinámica en el Heap (montículo), implica encontrar un espacio en memoria con el tamaño apropiado y, cuando ya no se necesite, desasignarla adecuadamente, incurriendo en una gestión mucho más compleja, y por ende menos eficiente, que la usada para almacenar en la Stack (pila).

Para garantizar que nuestras abstracciones sean rápidas y óptimas, necesitamos tener en cuenta todas y cada una de las cuestiones que acabamos de mencionar, así como otros aspectos como el despachado dinámico y estático de métodos que veremos un poco más adelante.

¿Hay código o no hay código?

Vamos a verlo con código, usando los mismos ejemplos que puso Apple en la WWDC 2016, conferencia "Understanding Swift Performance".

code_01.webp Muestra código fuente con la definición de una estructura.

memory_rep_01.webp Muestra una tabla con una representación visual, de ejemplo, con los datos almacenados en cuadrícula.

Este sencillo ejemplo no haría uso del Heap, ambas estructuras serían almacenadas en la Stack de memoria correspondiente. Se ha incluido una representación gráfica de cómo quedaría dicho Stack en memoria, con el único propósito de proporcionar una ayuda visual a la explicación. Ahora, ¿cómo sería su comportamiento en memoria si usáramos una clase? Veámoslo con un ejemplo:

code_02.webp Muestra código fuente con la definición de una clase.

memory_rep_02.webp Muestra una representación visual, de ejemplo, con los datos almacenadas en dos cuadrículas.

Como se muestra en la representación de memoria, para este ejemplo, Swift tiene que hacer uso del Heap para almacenar los datos del objeto creado, con todos los costes de rendimiento, seguridad, etc, que hemos visto en el bloque anterior. Además, se puede observar que Swift aún necesita usar la Stack correspondiente para almacenar las referencias a 101C1D580, tanto para el objeto point1 como para el objeto point2. 

101C1D580 es un referencia de memoria de ejemplo, para simular una real donde se almacenarían los datos. Muchos, al llegar hasta aquí, os preguntaréis por qué hay cuatro "espacios" de memoria cuando solo se necesitan dos para "almacenar" la estructura. Veamos, uno de los espacios, al que llamaremos refCount, es usado por ARC para almacenar el número de "referencias activas" que apuntan a dicha posición de memoria. Trataremos más adelante sobre el último espacio. Cuando hablemos del despachado dinámico y estático de métodos de clase este "espacio" cobrará su debida importancia, por ahora, obviémoslo, Swift lo necesita y lo reserva en consecuencia. 

Por cierto, cuando refCount llega a 0 implica que ya no está siendo "apuntado" por ningún objeto, con lo que Swift procede a reciclarlo de la memoria. ¿Alguna vez os han preguntado en una entrevista por los "retain cycles" o "circular references"? No lo veremos hoy, pero como suele decirse: por aquí van los tiros...

Structs ineficientes y alternativas a éstos

Revisemos la siguiente implementación para aprender, con un ejemplo de Apple, de algunas trampas en las que podemos caer al implementar nuestras funcionalidades, abstracciones, etc.

code_03.webp Muestra una función que recibe parámetros de tipo enumerado y devuelve una uiimage.

La función se ocupa de crear los típicos "globitos" que se usan en viñetas, comics, etc, para mostrar una conversación con un lazo-flecha apuntando hacia la persona que está hablando. Nuestro desarrollador ha utilizado enums de manera acertada para establecer los parámetros de color, orientación y tipo de lazo, los cuales son finitos y pueden parametrizarse, contabilizarse, etc. También ha creado un array para almacenar diccionarios y en base a una key de tipo String poder devolver su UIImage correspondiente si esta ya ha sido procesada anteriormente.

Lamentablemente, no ha tenido en cuenta que dichos Strings harán uso del Heap e incurrirán en conteo de referencias, necesidad de protección de la información, acceso más lento, etc. En este punto, podríamos preguntarnos: "¿Pero no se implementa el String en Swift mediante una estructura? ¿Las estructuras no utilizan paso por valor? ¿No nos has explicado que las estructuras usan la Stack?"

En realidad, esto depende de la implementación interna de String, al igual que, como veremos más adelante en este mismo artículo, la implementación de nuestros tipos de datos determinará si utilizan la Stack o el Heap.

¿Cómo podríamos optimizar nuestro código? Apple nos proporciona la siguiente alternativa:

code_04.webp Muestra la misma función que la imagen anterior cambiando la forma en la que implementa la función.

Podemos crear una estructura para "almacenar" los valores necesarios para la creación de nuestro "balloon". Esta estructura debe implementar el protocolo Hashable para que pueda servir como clave en el diccionario. Con esto, además, evitaríamos usar claves que bien podrían no tener nada que ver con el contenido a almacenar. Pero, ¿realmente es notable el cambio?, usemos a nuestro buen amigo XCTest para realizar unas cuantas pruebas de rendimiento, en una de ellas usaremos una estructura para generar la clave que se usaría en el diccionario, en otra usaríamos una clase, también con el protocolo Hashable implementado, y por último usaríamos un String, generándolo igual a cómo se hacía en el ejemplo inicial:

code_05.webp Muestra el código de los test de rendimiento ejecutados

El primer test, usando Strings, tardó 1.7 segundos de media en ejecutarse (se ejecuta 10 veces y nos muestra la media de todas las ejecuciones). El segundo, con clases, 0.198 segundos y el tercero, usando estructuras, 0.160 segundos.

average_01.webpaverage_02.webpaverage_03.webp Muestra el tiempo que tardaron los test en ejecutarse.

Con estos resultados podemos apreciar el alto coste de la asignación de strings en memoria. Por otra parte, la diferencia entre usar estructuras y clases puede no parecer muy grande, aproximadamente un 19%, pero hay que tener en cuenta que esto es solo el coste de su asignación, habría que sumarle también el posterior coste del uso de la clase en relación a la estructura...

Estructuras más ineficientes que las clases

¿Significa esto que una estructura siempre será más eficiente que una clase? Una vez más, desafortunadamente no.Y de nuevo, dependerá de la implementación específica de la estructura en cuestión. En nuestro ejemplo de la estructura Point, vimos que no se utilizaba el Heap, no había contabilidad de referencias y todo se almacenaba en la Stack. Pero ¿qué sucede con estructuras más complejas? Veamos el siguiente ejemplo:

code_06.png Muestra el código de una estructura poco eficiente.

Nos encontramos con una estructura que tiene dos propiedades, una de tipo String y otra de tipo UIFont. Como vimos en la sección anterior, String hace uso del Heap aún estando implementada como Struct y UIFont es una clase por lo que también haría uso de éste. 

¿En qué se traduce esto?, la instancia label1 tendría dos referencias, una para el String y otra para el UIFont. Y al hacer la copia con "let label2 = label1" estaríamos agregando dos referencias más, una para cada una de las propiedades. 

En la conferencia de desarrolladores de 2016, Apple, comentaba que la gestión del recuento de dichas referencias no era algo trivial debido a que se realizaba con mucha frecuencia. 

En este caso particular, el uso de estructuras incurriría en una sobrecarga del doble de referencias que las que habría tenido que gestionar de tratarse de una clase.

Optimicemos otro ejemplo

Revisemos otro ejemplo, en este caso se trata de una abstracción para un archivo adjunto que podría ser usado por un programa de gestión de correo electrónico.

code_08.webp Imagen del código de una estructura poco eficiente.

Si tenemos en cuenta todo lo leído en la sección anterior, esta estructura, estaría incurriendo en un mayor recuento de referencias. ¿Podemos encontrar una forma de mejorarlo?

code_09.webp Imagen que muestra el código anterior más optimizado.

En primer lugar podemos usar UUID, disponible desde iOS 6.0. Usando UUID conseguimos un identificador de 128 bits, generado aleatoriamente. Así, de paso, evitamos que pueda usarse como identificador único cualquier String que bien pudiera no tener nada que ver con su propósito. UUID es un tipo de dato por valor, almacena esos 128 bits directamente en la estructura, en su Stack correspondiente, sin hacer uso de ningún tipo de sobrecarga en el conteo de referencias.

Para el tipo de adjunto podemos usar los enumerados, que en Swift son muy potentes. Así pasamos, de nuevo, de tener una propiedad con recuento de referencias, y uso del Heap, a otra propiedad con almacenamiento en la propia estructura, dentro del Stack correspondiente. 

Seguiríamos teniendo que gestionar una referencia, ya que la propiedad de tipo URL, aún siendo implementada como Struct, requiere recuento de referencias ya que se asignaría directamente en el Heap. Sería un caso similar al de String, ambos son estructuras, pero su implementación interna hace que requieran del uso de referencias.

Envío de métodos (estático y dinámico)

¿Recordáis que cuando hablábamos de espacios de memoria hacíamos referencia a dos espacios extra en el caso de usar clases?, si volvéis atrás en este mismo artículo encontraréis que uno de esos "espacios extra", Swift, lo dedicaba a guardar el recuento de referencias. Bien, veamos a qué dedica el restante. 

Cuando usamos un método de clase, en tiempo de ejecución, Swift necesita saber que implementación del método es la correcta. Si es capaz de determinarlo en tiempo de compilación, Swift, podrá optimizar nuestro código de forma más eficiente. Esto es lo que llamamos "static dispatch", que puede ser traducido como despachado estático, envío estático, etc. 

Este sistema de "envío", o "despachado", contrasta con el llamado "dynamic dispatch", envío o despachado dinámico. En este sistema, Swift, no podrá determinar en tiempo de compilación la implementación adecuada por lo que deberá "buscarla" en tiempo de ejecución y servirla. Esta búsqueda, en sí misma, no supone una pérdida de rendimiento excesiva en contraste al envío estático, pero sí que perdemos todas aquellas optimizaciones que, en tiempo de compilación, Swift podría haber aplicado a nuestro código.

De acuerdo, volvamos al código y veamos un ejemplo. Regresemos a la estructura Point y agreguemos un método para dibujar el punto. No le daremos ninguna implementación por ahora, ya que no es relevante para este caso.

code_10.webp Muestra una imagen con código de una función que usa una estructura.

Nada complejo en el código mostrado. Pero en este ejemplo hay una parte del código que es candidata a ser optimizada, de forma automática, por el compilador mediante una técnica que, en Swift, se denomina "inlining":

code_12.webp Misma imagen con cambios que suceden tras “inlining”.

Es un ejemplo muy simple en el que la llamada a la función drawAPoint ha sido sustituida, en tiempo de compilación, por la llamada directa al método draw de la instancia point. Veamos otro ejemplo sencillo:

code_15.webp Muestra una imagen con código de una función y su uso.

En el caso de que el compilador decidiese usar "inlining" con este código, la versión compilada final podría parecerse a este otro ejemplo:

code_14.webp Simulación de cómo podría quedar el código tras “inlining”.

¿Por qué 'let twoPlusOne = 3'?, porque en este ejemplo el compilador ya tendría toda la información necesaria para calcular el resultado, con lo que a la optimización "inlining" le sumaríamos una optimización adicional al tener el resultado de la ecuación en tiempo de compilación, sin necesidad de calcularla en tiempo de ejecución. 

Dado que es solo un ejemplo, es posible que no se le esté otorgando la importancia adecuada, pero en realidad la tiene, ya que estas optimizaciones podrían afectar a estructuras de datos que estuvieran realizando estas operaciones repetidamente durante la ejecución del programa.

Resumiendo: "inlining" se refiere al proceso en el que el compilador reemplaza una función o método por su contenido directamente en el lugar donde se utiliza. Esto se hace para mejorar el rendimiento del programa al minimizar las llamadas a funciones y eliminar la necesidad de guardar y restaurar estados previos en instancias de estado compartido, etc. 

Bien, sigamos revisando código, que ya nos acercamos a completar el enigma de los espacios reservados para clases.

code_13.webp Muestra el código de una clase y dos subclases.

Aquí nos encontramos con una clase llamada Drawable. Dentro de esta clase, hay una función llamada draw(). Si estás pensando que esto debería ser un protocolo en lugar de una clase, tienes razón, pero por ahora cómprame el ejemplo, ¡o mejor aún, cómpraselo a Apple que es suyo!

También encontramos dos clases hijas de Drawable, Point y Line, ambas sobrecargan la función draw() de su clase padre e implementan su propia funcionalidad. En el caso de que trabajásemos con un Array de objetos de tipo Drawable y fuésemos agregándole diferentes instancias, tanto de puntos como de líneas, nos encontraríamos con un problema. Al recorrer el array y usar la función draw() de cada objeto de tipo Drawable, ¿qué implementación debe usar?

Aquí entra en juego el espacio restante: un puntero a la información de tipo de la clase correspondiente. Vamos a echar un vistazo a la siguiente representación:

memory_rep_03.webp Representación de cómo quedaría el código anterior en memoria.

¿Qué podemos sacar en claro de esta representación de la memoria?, pues por ejemplo, que los arrays también tienen su propio espacio reservado para contar referencias, lo que nos vendría a indicar que también se almacena en el Heap de la memoria y que cada uno de los Stack que lo usen estarán almacenando una referencia de memoria a éste. 

Line y Point, aún siendo clases hijas de Drawable, tienen tamaños diferentes ya que Line debe almacenar más información que Point, ¿por qué no es un problema para el array?, porque en cada uno de los espacios reservados (d[0] y d[1]) lo que se almacena es la referencia a la dirección de memoria de cada uno de los objetos. 

Y finalmente, hemos completado la información que nos faltaba. En el espacio reservado por cada instancia de la clase, almacenamos el puntero a la dirección de memoria donde Swift ha guardado la implementación del método a ejecutar para cada tipo de dato mencionado anteriormente.

La parte inferior de la imagen la podemos llamar "tabla de métodos", o "tabla virtual de métodos". Como dato, este comportamiento es común a otros lenguajes de programación orientados a objetos como Java o C++. 

De nuevo podemos volver a pensar que no debería de suponer una gran diferencia, pero estaríamos obviando muchos casos en los que no conocer el método a "servir", de modo estático, estaría evitando toda una serie de optimizaciones para nuestro código. Por ejemplo, en un encadenamiento de métodos el encontrar este nivel de indirección provocaría que el compilador no pudiese optimizar el resto de llamadas posteriores, aún en el caso de que el resto de "envíos" pudieran calcularse en tiempo de compilación. 

¿Comprendes ahora un poco mejor por qué es necesario marcar como "final" todas aquellas clases que no van a tener subclases que hereden de ellas? Efectivamente, esta práctica no es simplemente una manía de algún Senior experimentado. El compilador lo reconoce y realizará el envío estático de métodos para las instancias de esta clase.

Conclusión

En resumen, hemos explorado en profundidad el uso de la memoria Heap y Stack en Swift, comprendiendo las diferencias fundamentales entre ambas áreas y cómo afectan al rendimiento y la seguridad de nuestras aplicaciones.

Es importante destacar que el objetivo no es demonizar el uso de clases en Swift, sino entender cuándo y cómo utilizarlas de manera efectiva. Las clases son una herramienta poderosa que proporciona Swift, pero debemos ser conscientes de sus implicaciones en términos de asignación dinámica de memoria, gestión de referencias y rendimiento.

Por lo tanto, la clave radica en emplear las clases cuando realmente necesitemos sus capacidades de herencia, polimorfismo y referencia compartida entre instancias. En situaciones donde estas características no sean requeridas, como en tipos de datos simples o en estructuras que actúan como valores, es preferible optar por estructuras. Estas ofrecen un rendimiento más eficiente al utilizar la pila de memoria y evitar la sobrecarga de gestión de referencias.

En última instancia, la elección entre clases y estructuras en Swift debe basarse en una comprensión clara de los requisitos de diseño y las características de rendimiento de cada opción. El objetivo siempre debe ser maximizar la eficiencia del código sin olvidar su claridad. Sin embargo, profundizar en este tema podría ser materia para otro artículo...

José Manuel Ortiz Sánchez, Senior iOS Development

José Manuel Ortiz Sánchez

Senior iOS Development

Desarrollador de software vocacional, apasionado de la lectura y del deporte.


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